釋迦牟尼佛在未證道之前,是迦毘羅衛國的悉達多王子。

當他離宮訪道的時候,有一天來到了摩竭陀國的首都王舍城,遇到國王頻婆娑羅。

頻婆娑羅王被悉達多王子的威容德性所感動,願意將半壁江山送給他治理,

但悉達多王子道心堅固,並不為所動,

頻婆娑羅王只好請王子在成道之後一定要來度他,王子答應了。

於是當釋迦牟尼佛證道之後,便來到王舍城為頻婆娑羅王說法,

而頻婆娑羅王也在迦蘭陀林蓋了一座竹林精舍來供養佛陀。

 

有一天,城中的一位富豪首羅長者,

因受釋迦牟尼佛慈悲的教化,想要恭請佛陀到家裡吃飯。

就在應供前一天的下午,

首羅長者有位名叫須達多的朋友從北方的舍衛城(憍薩彌羅國首都)來拜訪他。

須達多長者是舍衛城的首富,

由於他喜好救助貧苦孤獨的人,而被國人尊稱為「給孤獨長者」。

當他從首羅長者口中聽到「佛陀」的尊號時,感到無比地歡喜,

等不到第二天,當晚就跑去拜見釋迦牟尼佛,並在親聞佛法後,皈依成為佛的在家弟子。

 

須達多長者對佛陀說:

「聽了這麼殊勝的佛法,讓我覺得自己已經今非昔比了!

我想恭請佛陀到我國的舍衛城去說法,

以我的財力絕對可以負擔佛的一切供養。

我想在舍衛城建立一座和竹林精舍一樣的精舍,

請佛陀帶著比丘弟子們一同過來吧!」

 

釋迦牟尼佛很歡喜地讚許須達多的布施功德,祂說:

「能夠到北方弘法也是我的心願,你趕快回國開工,等精舍完成時,我一定前去!」

 

於是須達多長者就在國內到處尋訪適合的場地,

好不容易才找到一座園林符合建造精舍的條件,

可是這座園林的所有權屬於祇陀太子,而且是太子最喜愛的一座花園,

不論須達多長者如何曉以大義,太子都不肯出讓。

甚至為了讓須達多長者斷念,太子還提出一個無理的要求,他說:

「除非你能用黃金鋪滿整座園林,否則我是不可能賣給你的。」

 

但須達多長者並沒有被祇陀太子的惡意刁難所嚇退,

他回到家中,立刻就叫家僕打開倉庫,用車子裝載著黃金去鋪設園林。

一趟又一趟,一車又一車,這樣的至誠終於感動了祇陀太子。

 

「須達多長者啊!

你這番堅貞的真心實在叫人感動,我這座園林的土地就賣給你了!

不過園林中的樹木我不賣你,請你讓我將這些樹木供養給佛陀,好嗎?」

 

聽到祇陀太子這麼說,須達多長者的心裡自是歡喜萬分。

幾天後,他又束裝前往竹林精舍,

請求佛陀派遣一位弟子到舍衛城來設計精舍的建築款式,同時監督工程的進行。

 

佛陀聽完須達多長者的報告後,笑著說:

「大家都這麼發心地為籌設精舍而努力,

我看就把這座精舍命名為『祇樹給孤獨園』吧!

我會請舍利弗(佛陀十大弟子之一,有「智慧第一」之稱)前去籌畫整個工程。」

 

在舍利弗尊者的監督及須達多長者的配合之下,

這座祇樹給孤獨園很快就完工了,其富麗堂皇猶勝於竹林精舍。

當精舍完成之際,佛陀也實現了祂的承諾,帶領著比丘弟子到祇樹給孤獨園說法。

這就是「祇樹給孤獨園」(又名「祇園精舍」)的成立經過。

 

 

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